La construction de ces bâtiments remonte souvent au  ou xvie siècle, c’est-à-dire le siècle qui a suivi la fin de la guerre de Cent Ans, témoignant d’une prospérité retrouvée par une population qui reste cependant toujours en proie à la crainte de troubles.

Un manoir était généralement constitué d’un corps de logis et de dépendances dont certaines pouvaient former une ou deux ailes, entourés de champs, de fermes, de pâturages et de bois. Ce n’était pas un édifice à vocation militaire, donc pas un château fort, puisqu’il était interdit au vassal maître des lieux de l’équiper de tours à vocation militaire et d’un donjon. En revanche, ils possèdent en général une tour (ou tourelle) hors œuvre (c’est-à-dire accolée à la maison) abritant un escalier à vis qui permettait de circuler entre les niveaux de la maison, et dont la partie supérieure, plus haute que celle-ci, était souvent occupée par un pigeonnier — la détention de pigeons étant à l’époque un privilège seigneurial, le nombre de niches étant déterminé par la taille du domaine agricole (souvent deux couples de pigeons par hectare).

Par extension, le terme de « manoir » a pu désigner toute demeure de maître ou d’agrément, de quelque importance entourée de terres cultivées, de toute façon bien remarquable parmi toutes les autres habitations, « masures » ou « chaumières » occupées par le petit peuple, les manants, plus tard appelés « manouvriers ».

Plus rarement encore, des documents anciens, dans certaines régions, font état de « manoir non amasé », désignant une terre sans maison (« mas, masure ou maisière »), parce que détruite depuis parfois un temps indéterminé.

Le domaine du manoir était largement autosuffisant et faisait commerce de certains surplus avec d’autres manoirs afin d’acheter le cas échéant quelques produits rares. Au gré du développement des marchés dans les villes du Moyen Âge, les manoirs commencèrent à se spécialiser dans certaines productions : fabrication de fromage, élevage de porcs, viticulture, culture des céréales ou des légumes, etc.

Le « maître » occupait le manoir avec sa famille, quelques domestiques et serviteurs. Aussi la fonction résidentielle des châteaux prend-elle désormais le pas sur leur fonction défensive.

La population du domaine était composée essentiellement de paysans (c’est-à-dire de roturiers). Les terres étaient initialement peuplées principalement de serfs qui passaient une grande partie de leur temps à travailler la terre du seigneur en échange de sa protection. Les serfs possédaient ou exploitaient pour leur subsistance juste quelques bandes de terre dans des champs du manoir. Si le serf n’était pas un esclave, il n’était pas pour autant libre. Il ne pouvait se marier, changer de métier ou quitter le manoir sans la permission de son seigneur, mais il avait cependant quelques droits. Son statut était héréditaire et donc transmis à sa descendance. Sa terre ne pouvait lui être ravie dans la mesure où il remplissait ses obligations vis-à-vis de son seigneur. Si la relation entre seigneur et vassal peut sembler a priori comparable à celle de serf et seigneur, le Moyen Âge faisait une distinction nette entre un contrat honorable visant à fournir au seigneur un service militaire et le simple travail fourni par le serf.moitié du xixe siècle et est une des causes de l’émigration de la population pouvant racheter son droit de quitter une terre